Podle expertů by se mohlo jednat o průlom v boji s nákazou. Společnost se chystá v USA požádat o mimořádné schválení léčiva v příštích dvou týdnech.

Tabletu léku zvaného molnupiravir podávali lékaři během testů dvakrát denně osobám, u nichž se nedávno prokázal koronavirus. Výsledky klinických testů přitom byly podle Mercku tak dobré, že nezávislí poradci společnosti doporučili studie ukončit předčasně.

"Orálně podávané antivirotikum, které má takový dopad na riziko hospitalizace, by změnilo pravidla hry," řekl agentuře Reuters Amesh Adalja, specialista na infekční onemocnění z americké Univerzity Johnse Hopkinse.

Covid-19 se nyní léčí především antivirotikem remdisivir od společnosti Gilead Sciences a steroidem dexamethason. Oba léky však většinou pacienti dostanou až ve chvíli, kdy jsou přijati do nemocnice s těžkým průběhem onemocnění, přičemž se obvykle podávají infuzí.

Současné léky jsou podle Adaljy "těžkopádné a je logisticky náročné je pacientům podat". "Jednoduchá pilulka určená k perorálnímu podání by byla přesně opačným případem," řekl expert.

Molnupiravir byl původně vyvinut k léčbě chřipky a je navržen tak, aby v genetickém kódu viru vytvořil chyby, čímž mu zabrání v dalším šíření v těle nakaženého. Merck přitom tvrdí, že lék bude účinný i proti případným budoucím variantám viru.

Vědci testovali lék na 775 pacientech, u nichž se koronaviru prokázal před méně než pěti dny. Jedné části z nich přitom dali molnupiravir a druhé placebo, tedy neúčinnou látku. U osob s molnupiravirem vyžadovalo hospitalizaci 7,3 procenta pacientů, zatímco v kontrolní skupině s placebem to bylo 14,1 procenta. Mezi těmi, kterým byl podán pravý lék, nezemřel nikdo. Z pacientů, kteří dostali neúčinnou látku, jich zemřelo osm.

Merck je první firmou, která přišla s výsledky klinických testů u své antivirové pilulky, na podobných lécích však pracuje řada dalších společností. Společnost Pfizer nedávno zahájila klinické studie dvou svých antivirotik, na pilulkách proti covidu-19 pracují rovněž společnosti Atea Pharmaceuticals či švýcarská firma Roche.

Merck hodlá do konce letošního roku vyrobit dostatek léčiva pro 10 milionů pacientů, americká vláda přitom již potvrdila, že nakoupí molnupiravir za 1,2 miliardy dolarů (26.2 miliardy korun), pokud jej k léčbě covidu-19 schválí americký lékový regulátor FDA.

Šéf týmu pro boj s pandemií Bílého domu Jeff Zients v pátek prohlásil, že molnupiravir je "případným dodatečným nástrojem na ochranu osob před nejhoršími dopady covidu-19". Dodal však, že očkování je podle něj nadále nejlepším způsobem pro boj s koronavirem.