Jak napsal zpravodajský server The Guardian, tým vědců z Nového Zélandu objevil tento ekosystém 500 metrů pod ledem v domnělém ústí řeky, stovky kilometrů od okraje Rossova šelfového ledovce.

Vědci z univerzit ve Wellingtonu, Aucklandu a Otagu a z dalších odborných institucí měli prozkoumat, jakou roli by ústí mohlo hrát při tání ledovce kvůli klimatickým změnám. Když se však provrtali skrz led až do řeky, jejich kameru zaplavili různonožci - malí tvorové z řádu korýšů, kam patří například humři, krabi a roztoči.

"Chvíli jsme si mysleli, že je s kamerou něco v nepořádku, ale když se zlepšilo zaostření, všimli jsme si hejna členovců o velikosti asi pěti milimetrů," řekl Craig Stevens z novozélandského Národního institutu pro vodu a atmosféru (Niwa).

"Už jsme prováděli výzkum i v jiných částech ledového šelfu a mysleli jsme si, že už o něm všechno víme, ale tentokrát na nás čekalo velké překvapení," dodal Stevens s tím, že výzkum původně zaměřený na klimatické změny nečekaně získal i objevitelský rozměr.

"Skákali jsme radostí, protože to, že nám kolem vybavení plavou všichni ti živočichové, znamená, že tam zjevně existuje důležitý ekosystém," řekl Stevens.

Vedoucí projektu Huw Horgan z Viktoriiny univerzity ve Wellingtonu byl první, kdo si všiml ústí řeky, když při zkoumání satelitních snímků Rossova šelfového ledovce zahlédl rýhu v ledu.

Podle Horgana vědci o síti skrytých sladkovodních jezer a řek pod antarktickým ledovým příkrovem vědí již delší dobu, ale dosud je nikdo přímo neprozkoumal.

"Možnost pozorovat a odebírat vzorky této řeky byla, jako bychom jako první vstoupili do skrytého světa," řekl. Vědci nechali v řece pod ledovcem přístroje, aby dál sledovaly chování těchto živočichů, zatímco odborníci budou v laboratoři zkoumat, čím je voda, ve které žijí, zvláštní.

Ale tím nová zjištění vědeckého týmu nekončí. Novozélandský tým rozmístil své vybavení jen několik dní před obrovskou erupcí sopky Hunga Tonga-Hunga Ha'apai na souostroví Tonga. A přístroje zaznamenaly výraznou změnu tlaku, když si cunami razilo cestu dutinou pod ledovcem.

Pozorování následků erupce Stevensovi připomnělo, jak je planeta propojená. "Byli jsme v zapomenutém koutě světa a v reálném čase jsme pozorovali vlivy událostí, které se od nás zdály být na hony vzdálené. Bylo to pozoruhodné," řekl.