K výbuchu došlo v obchody a restauracemi lemované ulici Istiklal kolem 16:20 místního času (14:20 SEČ).Na místo vzápětí dorazili záchranáři i hasiči a policie ulici uzavřela. V době útoku se po ulici procházeli lidé, kteří vyrazili na nákupy, turisté a rodiny.

Videa zveřejněná na sociálních sítích zachytila hlasitý výbuch a šlehající plameny. Na řadě dalších záběrů z následků exploze jsou vidět i oběti ležící na ulici plné střepů z vysypaných výloh. Turecký Červený půlměsíc informoval, že kvůli množství zraněných byly do okolních nemocnic převezeny další zásoby krve.

Turecký prezident Erdogan uvedl, že o život přišlo šest lidí. Policie a úřad guvernéra incident podle něj vyšetřují a analyzují záběry z místa. "Pachatelé tohoto odporného útoku budou odhaleni," řekl prezident dvě hodiny po výbuchu a zdůraznil, že útočníci budou potrestáni. Také poznamenal, že podle prvních informací v útoku "hrála roli žena". "Snahy porazit Turecko a turecký lid prostřednictvím terorismu dnes selžou stejně jako včera a stejně jako selžou i zítra," řekl prezident na tiskové konferenci. "Bylo by nesprávné tvrdit, že se nepochybně jedná o teroristický útok, ale první vývoj a první informace od mého guvernéra jsou takové, že to zavání terorismem," dodal.

Viceprezident Fuat Oktay později uvedl, že podle aktuálních informací bylo zraněno 81 lidí, přičemž stav dvou z nich je vážný. Původně úřady informovaly o více než 50 zraněných. Viceprezident s ministrem vnitra Süleymanem Soyluem na místo výbuchu dorazil po zhruba čtyřech hodinách. Stejně jako Erdogan také Oktay řekl, že se patrně jednalo o teroristický útok; ve svém prohlášení pro tisk obvinil "ženu", která "bombu odpálila", aniž by upřesnil, zda byla mezi oběťmi, píše agentura AFP. "Tuto záležitost vyřešíme velmi rychle," řekl viceprezident novinářům.

"Když jsem uslyšel výbuch, zkameněl jsem. Lidé ztuhli a dívali se na sebe, pak začali utíkat pryč. Co jiného můžete dělat," řekl pětačtyřicetiletý Mehmet Akus, který pracuje v jedné z místních restaurací.

Turecká rada pro rozhlasové a televizní vysílání (RTÜK) rychle zakázala médiím vysílat záběry z místa výbuchu, což tiskový mluvčí tureckého prezidenta, zdůvodnil tím, že je třeba "zabránit strachu, panice a nepokojům ve společnosti a (riskovat), že to poslouží cílům teroristických organizací".

Český ministr zahraničí Jan Lipavský na twitteru napsal, že jej exploze v Istanbulu hluboce šokovala. "Mé myšlenky míří k obětem, pozůstalým rodinám a všem těm, kteří truchlí," uvedl, přičemž vyjádřil Turecku nejhlubší soustrast.

Řada dalších zemí, včetně Řecka, Egypta, Ukrajiny, Ázerbájdžánu a Pákistánu také vyjádřila soustrast pozůstalým a útok odsoudila. Předseda Evropské rady Charles Michel označil zprávy přicházející z Istanbulu za strašné, kondoloval obětem a uvedl, že je v myšlenkách s obyvateli Turecka.

Turecko bylo v letech 2015 až 2017 zasaženo řadou smrtících bombových útoků, které spáchala teroristická skupina Islámský stát a zakázané kurdské skupiny. O život při nich podle agentury AP přišlo přes 500 civilistů a příslušníků bezpečnostních složek.