"Naší odpovědí, odpovědí NATO, je zesílení podpory," řekl Stoltenberg. "Nejlepší způsob, jak ukončit tuto válku, je dále posílit Ukrajince na bojišti, aby si v určité fázi mohli sednout a dosáhnout řešení, které bude pro Ukrajinu přijatelné a které zachová Ukrajinu jako suverénní, nezávislý národ v Evropě," dodal.

Hlasování vyvolalo obavy, že by Moskva mohla tyto čtyři oblasti připojit a pak ukrajinské útoky při jejich znovudobývání prezentovat jako útok na samotné Rusko.

"Právě na to musíme být připraveni, že Rusko využije těchto fiktivních hlasování k další eskalaci války na Ukrajině," odpověděl Stoltenberg na otázku ohledně tohoto scénáře. "Tato hlasování však nemají žádnou legitimitu a samozřejmě nic nezmění. Nadále se jedná o agresivní válku Ruska proti Ukrajině," dodal.

Spojenci NATO podporují Ukrajinu zbraněmi, municí, dalším vojenským vybavením a výcvikem.

Čtyřdenní referenda byla narychlo zorganizována poté, co ukrajinské jednotky začátkem tohoto měsíce v rámci protiofenzívy dobyly zpět rozsáhlá území na severovýchodě země. Vzhledem k tomu, že ruský prezident Vladimir Putin tento týden rovněž oznámil částečnou mobilizaci 300.000 rezervistů, se Kreml zřejmě snaží znovu získat převahu, poznamenala agentura Reuters.

Putin již od 24. února, kdy začala invaze na Ukrajinu, tvrdí, že Rusko provádí "speciální vojenskou operaci" s cílem demilitarizovat Ukrajinu, zbavit ji nebezpečných nacionalistů a bránit Rusko před NATO. Podle Moskvy referenda nabízejí lidem v regionu příležitost vyjádřit svůj názor.