Vědcům se poprvé podařilo zobrazit takto rozsáhlou skupinu malých těles Sluneční soustavy v takových detailech. Pozorování dalekohledu VLT (Very Large Telescope) odhalila širokou paletu podivných tvarů od téměř sférických až po protáhlé připomínající "kost pro psa", uvedla ESO v prohlášení.

"Pouze trojice velkých planetek hlavního pásu - Ceres, Vesta a Lutetia - byla dosud pozorována opravdu detailně, protože je navštívily kosmické sondy Dawn americké NASA a Rosetta Evropské kosmické agentury," vysvětluje Pierre Vernazza, který vedl studii asteroidů zveřejněnou v časopise Astronomy & Astrophysics.

Většina planetek v pozorovaném vzorku má průměr větší než 100 kilometrů. Konkrétněji se týmu podařilo zobrazit téměř všechny objekty hlavního pásu s průměrem větším než 200 km, 20 z celkem 23 takto velkých těles. Nezajímavějším tělesem je podle výzkumníků planetka Kleopatra, jejíž tvar připomíná zmíněnou kost pro psa.

Kombinací známého tvaru a informací o hmotnosti objektů členové týmu ukázali, že se velmi výrazně liší hustoty jednotlivých těles. U některých je hustota srovnatelná s uhlím, u jiných je naopak větší než má diamant. Tyto výrazné rozdíly naznačují, že také složení asteroidů je významně odlišné, což astronomům přináší důležitou informaci o jejich původu.

"Naše pozorování poskytla silné důkazy podporující myšlenku významné migrace těchto těles od doby jejich vzniku. Krátce řečeno, takto nápadné rozdíly ve složení mohou být vysvětleny jedině tak, že tyto objekty pocházejí z odlišných částí Sluneční soustavy," vysvětluje jeden ze spoluautorů studie Josef Hanuš z pražské Univerzity Karlovy. Konkrétně výsledky podporují teorii, že planetky s nejnižší hustotou vznikly ve vzdálených oblastech Sluneční soustavy za drahou Neptunu a postupně migrovaly až na své dnešní pozice.

Astronomové budou schopni detailně zobrazit ještě větší množství planetek pomocí připravovaného velkého dalekohledu ELT (Extremely Large Telescope) v Chile, který je v současnosti ve fázi výstavby a měl by zahájit vědeckou činnost ve druhé polovině tohoto desetiletí.